Σαν σήμερα το 1996, ο Απόλλων Σμύρνης κάνει το μεγάλο ποδοσφαιρικό άλμα με τη συμμετοχή του στον τελικό του Κυπέλλου Ελλάδας απέναντι στην ΑΕΚ.

Η «Ελαφρά Ταξιαρχία» συμπλήρωνε μια «χρυσή» τριετία, με τον Γιάννη Παθιακάκη να έχει δημιουργήσει ένα νεανικό και ποιοτικότατο σύνολο, που συμμετείχε για πρώτη -και μοναδική μέχρι και σήμερα- φορά σε τελικό της δεύτερης τη τάξη ελληνικής διοργάνωσης και το οποίο έναν χρόνο νωρίτερα εξασφάλισε την παρθενική συμμετοχή της στο Κύπελλο UEFA.

Ο Απόλλων είχε αφήσει εκτός Κυπέλλου Παναιτωλικό και Ξάνθη, για να έρθει η μεγάλη του στιγμή στα ημιτελικά με την πρόκριση επί του ΠΑΟΚ, η οποία σφραγίστηκε με το ιστορικό «διπλό» (1-3) και τη μοναδική «παράσταση» του Ντέμη Νικολαΐδη (δύο γκολ) στην Τούμπα.

Έτσι λοιπόν οι «μπλε» έφτασαν σε εκείνον τον τελικό πριν από 25 χρόνια, έχοντας στο ρόστερ τους παίκτες όπως ο Νικολαΐδης, ο Κόλα, ο Κεφαλάς και ο Αλέξης.

Και φτάνουμε στα του ματς. Μπροστά σε 30.000 θεατές ο Απόλλων δεν άντεξε. Η ΑΕΚ μπήκε φουριόζα από το ξεκίνημα και στο 34′ προηγούνταν ήδη 3-0 χάρη σε δύο «κεραυνούς» του Ντανιέλ Μπατίστα (11′ και 34′) και την ολοκλήρωση από πλευράς Βασίλη Τσιάρτα μιας υπέροχης συνδυαστικής προσπάθειας στο 22′.

Στο δεύτερο ημίχρονο η ΑΕΚ συνέχισε με το πόδι πατημένο στο γκάζι, με τον Τσιάρτα να γράφει το 4-0 από την άσπρη βούλα στο 48′. Μάλιστα, το σύνολο του Μπάγεβιτς δεν πτοήθηκε ούτε από την αποβολή (λόγω χτυπήματος εκτός φάσης) του Μπατίστα στο 52′. Στο 60′ ο Τιμούρ Κετσπάγια ανέβασε τον δείκτη του σκορ στο 5-0. Για να έρθει ο Τσιάρτας στο 76′ να σημειώσει με απευθείας εκτέλεση φάουλ το τρίτο προσωπικό του τέρμα στον αγώνα, λίγες εβδομάδες πριν μετακομίσει στην Ανδαλουσία για να φορέσει τη φανέλα της Σεβίλλης.

Σο 78′ ο Απόλλων, ο οποίος σιγά-σιγά είχε αρχίσει να αναθαρρεί δημιουργώντας φάσεις, πέτυχε το γκολ της τιμής χάρη στο βολ πλανέ του Μπέρναρντ Μπάρνιακ. Με τον Χρήστο Κωστή, ο οποίος είχε περάσει στον αγωνιστικό χώρο ως αλλαγή, να διαμορφώνει στο 89′ το τελικό και ιστορικό 7-1 για την ΑΕΚ.

ΑΕΚ(Ντούσαν Μπάγεβιτς): Ατματσίδης, Μπορμπόκης, Κωστένογλου(Μαλαδένης 66′) Μανωλάς, Βλάχος, Κασάπης, Σαμπανάτζοβιτς, Κετσπάγια(Κωστής 66′), Σαβέβσκι, Μπατίστα, Τσιάρτας(Καραγιάννης 83′)

ΑΠΟΛΛΩΝ ΣΜΥΡΝΗΣ(Γιάννης Παθιακάκης): Ράπτης, Ιωάννου, Μαυρίδης(Λαχανάς 55′), Θεοδωρόπουλος(Αλέξης 35′), Αποστόλου(Κεφαλάς 46′), Τάτσης, Βελέντζας, Έρακ, Μπάρνιακ, Κόλα, Νικολαΐδης.