Η σεζόν 2014-15 ήταν ιδιαίτερη για τον Απόλλωνα Σμύρνης. Πραγματοποίησε μία πολύ καλή πορεία στο πρωτάθλημα της Football League, χάνοντας την άνοδο στις λεπτομέρειες, ενώ έφτασε μέχρι τα ημιτελικά του Κυπέλλου Ελλάδας, μία ανάσα δηλαδή από τον τελικό. Όλα αυτά, θα τα δούμε αναλυτικά στο αφιέρωμα που ακολουθεί.

Πέρα από το αγωνιστικό κομμάτι, η σεζόν αυτή ήταν ορόσημο για τον Απόλλωνα και διοικητικά. Έπειτα από 6 χρόνια στο τιμόνι του συλλόγου, ο επιχειρηματίας Σταμάτης Βελλής, που είχε αναλάβει τον Απόλλωνα σε μία πολύ κρίσιμη καμπή της ιστορίας του, αποφάσισε να παραχωρήσει τις μετοχές του συλλόγου, απηυδισμένος από την κατάσταση που επικρατούσε στο ελληνικό ποδόσφαιρο. Ο νέος μεγαλομέτοχος της ΠΑΕ ήταν ο Παναγιώτης Μονεμβασιώτης, ιδιοκτήτης της αλυσίδας φούρνων Βενέτη. Η ομάδα είχε μόλις υποβιβαστεί από την Α’ στη Β’ Εθνική, και στόχος, φυσικά, ήταν η άμεση επάνοδος στην κορυφαία κατηγορία.

Η νέα διοίκηση του συλλόγου υποσχέθηκε πολλές και ποιοτικές προσθήκες στο ρόστερ, αλλά και στο τεχνικό επιτελείο (διάδοχος του Λόρι Σάντσεζ στον πάγκο της «Ελαφράς Ταξιαρχίας» ήταν ο Νίκος Κωστένογλου), κάτι που πραγματοποίησε κιόλας. Το καλοκαίρι του 2014, επέστρεψε στην ομάδα ο Μιχάλης Κύργιας, που είχε υπάρξει αρχηγός της ομάδας τόσο στη Γ’, όσο και στη Δ’ Εθνική, μετά από μία χρόνια στον Άρη. Τη θέση του τερματοφύλακα ήρθε να καλύψει ο Βαγγέλης Πίτκας από τον Πανηλειακό, ενώ σαν αναπληρωματικός του αποκτήθηκε ο πολύπειρος Δημήτρης Κουτσόπουλος, ο οποίος τα προηγούμενα χρόνια αγωνιζόταν στον Πανθρακικό. Στην άμυνα, εκτός από τον Κύργια, αποκτήθηκαν επιπλέον ο συμπαίκτης του στον Άρη, Ανδρέας Ηρακλής, ο υψηλόσωμος Δημήτρης Κοτσώνης από τον Πανηλειακό, ο Γιώργος Καρακώστας από την Πεύκη (επίσης ομάδα του Μονεμβασιώτη, στις μικρότερες κατηγορίες), ο Γιώργος Γεωργίου από τον Λεβαδειακό, ο Βασίλης Γκόλιας από τον Παναιτωλικό, και ο Σταύρος Βασιλαντωνόπουλος από την Παναχαϊκή. Για τις θέσεις του άξονα, ήρθαν στον Απόλλωνα ο Παναγιώτης Λαγός, με μακρά θητεία στη Σούπερ Λιγκ με τον Ηρακλή και την ΑΕΚ, που προηγουμένως είχε ξενιτευτεί για λογαριασμό της ουκρανικής Βόρσκλα Πολτάβα, ο Κώστας Χατζής από τον Αιγινιακό, οι Αργεντίνοι Σεμπαστιάν Σέττι (Αστέρας Τρίπολης), Γκαστόν Γκονζάλες (Επισκοπή) και Λούκας Νανία (Ατλάντα), και ο Βραζιλιάνος Ενρίκο από τη Βάσκο Ντα Γκάμα. Όσον αφορά επιθετικούς, στη Ριζούπολη έφτασαν ο Λεωνίδας Κυβελίδης από τον ΠΑΣ Γιάννινα, ο Ισπανός Ιγκόρ Ανγκούλο και ο Βραζιλιάνος Αλίπιο, από την ΕΝ Παραλιμνίου και την Ομόνοια αντίστοιχα (κυπριακές ομάδες αμφότερες), ενώ για τα φτερά αποκτήθηκαν ο έμπειρος Τάσος Κυριάκος (προερχόταν από ένα σύντομο πέρασμα από τον Πανηλειακό) και ο Βάντερσον, ο Βραζιλιάνος που είχε ξεκινήσει την επαγγελματική του καριέρα στη χώρα μας και προηγουμένως είχε αγωνιστεί στον Άγιαξ Κέιπ Τάουν, στη Νότια Αφρική.

Αρκετές προσθήκες έγιναν και τον Ιανουάριο του 2015. Ο Δημήτρης Ταΐρης ήρθε από τη Νίκη Βόλου, που εκείνη τη χρονιά αποχώρησε από τη Σούπερ Λιγκ μεσούσης της σεζόν, σαν λύση κάτω απ’ τα δοκάρια. Ο Γιάννης Λίτσης από την Ερμιονίδα αποκτήθηκε για τη θέση του αριστερού μπακ, βοηθώντας την ομάδα κυρίως στα ματς του κυπέλλου. Μαζί του από την ομάδα της Αργολίδας, ήρθε ο Δημήτρης Καραδέμητρος, για την τρίτη του θητεία στον Απόλλωνα, έχοντας παίξει με τα κυανόλευκα για αρκετά χρόνια στο παρελθόν. Ο Στέργιος Ψιάνος ήρθε από την Κύπρο και την Αγία Νάπα για να ενισχύσει το κέντρο. Στη Ριζούπολη ήρθαν και δύο Πορτογάλοι, ο Μπρούνο Πινιέιρο από την ινδική Γκόα και ο Ούγκο Φαρία από τη Βαλέτα της Μάλτας, καθώς και ένας Σέρβος, ο Λάζαρ Άρσιτς, από τη Ραντνίτσκι Κραγκούγιεβατς. Ποιοτικές μεταγραφές έγιναν και στις θέσεις της επίθεσης, με δύο σέντερ φορ από ομάδες της Σούπερ Λιγκ, τον Χρήστο Τζιώρα και τον Βραζιλιάνο Μάρκος Μπαμπάμ (Νίκη Βόλου και Εργοτέλης αντίστοιχα), καθώς και τον εξτρέμ Δημήτρη Σουάνη, ο οποίος ήρθε από την ΑΕΛ και πέτυχε ένα από τα πιο ωραία γκολ που έχουμε δει στη Ριζούπολη.

Η Football League ήταν πολύ διαφορετική από την τελευταία φορά που είχε αγωνιστεί εκεί ο Απόλλων, μόλις δύο σεζόν πριν. Πλέον υπήρχαν 2 όμιλοι των 13 ομάδων (26 στο σύνολο), ο Νότιος και ο Βόρειος, στους οποίους οι ομάδες κατατάσσονταν με γεωγραφικά κριτήρια. Μετά το πέρας της κανονικής περιόδου, οι 3 πρώτοι κάθε ομίλου έμπαιναν στα πλέι οφ, από τα οποία 2 ομάδες θα ανέβαιναν στη SuperLeague. Οι 3 τελευταίοι κάθε ομίλου υποβιβάζονταν απευθείας στη Γ’ Εθνική, ενώ οι ομάδες από την έως τη 10η θέση κάθε ομίλου, έφτιαχναν 2 νέους ομίλους (πάλι με διαχωρισμό Νότου – Βορρά), και έπαιζαν πλέι οφ, με σκοπό να υποβιβαστούν 3 ομάδες από κάθε όμιλο, και 3 να παραμείνουν στην κατηγορία.

Η σεζόν αυτή ήταν ιδιαίτερη για το πρωτάθλημα της Β’ Εθνικής γενικά, καθώς τότε αγωνίστηκε σε αυτό η ΑΕΚ, η οποία λόγω χρεών είχε υποβιβαστεί στη Γ’ Εθνική, και βρισκόταν στη φάση της επανόδου της. Ο Απόλλων βρέθηκε αντιμέτωπος με την «Ένωση», τόσο στον όμιλό του, όσο και στα πλέι οφ, και ήταν ίσως η ομάδα που δυσκόλεψε περισσότερο τη μετέπειτα πρωταθλήτρια της κατηγορίας. Οι άλλοι αντίπαλοι της «Ελαφράς Ταξιαρχίας» στο Νότιο όμιλο ήταν η Παναχαϊκή (η οποία επίσης εισήλθε στα πλέι οφ), τα Χανιά, η Ερμιονίδα, ο Παναιγιάλειος, ο Αχαρναϊκός, η Καλλιθέα, η Επισκοπή, ο Ηρακλής Ψαχνών, ο Άλιμος, ο Φωστήρας και ο Πανηλειακός (ο οποίος αποβλήθηκε από το πρωτάθλημα την 9η αγωνιστική).

Ο Απόλλων τερμάτισε δεύτερος στον όμιλό του με 45 βαθμούς, 20 πίσω από την ΑΕΚ, η οποία έπαιζε χωρίς αντίπαλο, λόγω της ποιότητας που διέθετε στο ρόστερ της και του μεγάλου της μπάτζετ, σε σχέση με τις υπόλοιπες ομάδες της κατηγορίας. Η «Ελαφρά Ταξιαρχία» είχε 13 νίκες, 6 ισοπαλίες και 5 ήττες, και μαζί με την «Ένωση» και την Παναχαϊκή, μπήκαν στα πλέι οφ ανόδου. Μαζί τους, από τον Βόρειο όμιλο, ήταν ο Ηρακλής, η Λάρισα και ο Ολυμπιακός Βόλου. Πρώτη αγωνιστική, ο Απόλλων έφερε λευκή ισοπαλία στη Ριζούπολη απέναντι στον Ολυμπιακό Βόλου. Την ίδια ώρα, η ΑΕΚ έκανε την πρώτη της ήττα στο πρωτάθλημα εκείνη τη σεζόν, κόντρα στον Ηρακλή. Τη δεύτερη, η ομάδα μας πήρε μεγάλο διπλό μες στη Λάρισα, απέναντι στην ΑΕΛ. Το γκολ πέτυχε ο Μπαμπάμ, ενώ αποβλήθηκε ο Φαρινόλα.

Τρίτη αγωνιστική, και ο Απόλλων πήγε στο Ολυμπιακό Στάδιο για να αντιμετωπίσει την ΑΕΚ. Για λίγο φαινόταν ότι θα πετύχαινε ιστορική νίκη, αφού στις αρχές του δεύτερου ημιχρόνου, άνοιξε το σκορ με τον Ανγκούλο. Όμως, η «Ένωση» ισοφάρισε με τον Μπαρμπόσα, και στο 90ο λεπτό πήρε τη νίκη με 2-1, με γκολ του Σοϊλέδη. Στη συνέχεια, η «Ελαφρά Ταξιαρχία» πήρε τους τρεις βαθμούς στην αναμέτρηση με τον Ηρακλή στη Ριζούπολη (γκολ του Λαγού απέναντι στην παλιά του ομάδα). Την επόμενη αγωνιστική, στο παιχνίδι της Πάτρας με την Παναχαϊκή, ο Ανγκούλο έβαλε μπροστά τον Απόλλωνα, λίγο πριν την ανάπαυλα. Ωστόσο, με την έναρξη του δεύτερου ημιχρόνου, η εικόνα της αναμέτρησης άλλαξε εντελώς. Η Παναχαϊκή σκόραρε τέσσερις φορές, με τον Τρίγκα, τον Κοντοχρήστο, τον Χοτσάλι και τον Μαρουκάκη, ενώ έμεινε με δέκα λόγω της αποβολής του Στεργίδη. Εν τέλει, ο Ανγκούλο έβαλε άλλα δύο γκολ, συμπληρώνοντας χατ-τρικ, ωστόσο ο Απόλλων ηττήθηκε με 4-3.

Η ομάδα επέστρεψε στις νίκες τις δύο επόμενες αγωνιστικές, κερδίζοντας στον Βόλο τον Ολυμπιακό με 0-1 (γκολ του Ανγκούλο λίγο πριν το ημίχρονο) και την ΑΕΛ στη Ριζούπολη με 3-1 (Τζιώρας, Γεωργίου και Φαρινόλα, ενώ για την ομάδα της Λάρισας σκόρερ ήταν ο Σίλβα). Ακολούθησε ένα ματς – θρίλερ, απέναντι στην ΑΕΚ. Ο Τζιώρας έκανε το 1-0 για τον Απόλλωνα στο 24ο λεπτό, με τον Κρισάντους να ισοφαρίζει στο 37ο λεπτό. Λίγο πριν τη λήξη του πρώτου ημιχρόνου, ο Ανγκούλο έβαλε φωτιά στον αγώνα, αφού σκόραρε και έστειλε την «Ελαφρά Ταξιαρχία» με σημαντικό προβάδισμα στα αποδυτήρια. Ο Κρισάντους ήταν ο παίκτης που ισοφάρισε για την ΑΕΚ για δεύτερη φορά στο παιχνίδι, στο 77ο λεπτό. Τίποτα δεν είχε τελειώσει, όμως. Αμέσως μετά το γκολ του Νιγηριανού, ο τεχνικός του Απόλλωνα, Αλέκος Βοσνιάδης, θέλοντας να κυνηγήσει ένα νικηφόρο αποτέλεσμα, πέρασε τον Σουάνη στη θέση του Λαγού. Η κίνηση αυτή αποδείχθηκε ιδιαίτερα αποτελεσματική, καθώς λίγα λεπτά αργότερα, στο 81ο λεπτό, ο Χαλκιδικιώτης εξτρέμ, πέτυχε ένα γκολ σπάνιας ομορφιάς, αφού σούταρε λίγο μπροστά από τη σέντρα, και κρέμασε τον πορτιέρο της ΑΕΚ, Καραγκιολίδη. Δυστυχώς για τον Απόλλωνα, η «Ένωση» ισοφάρισε για μία ακόμα φορά, στο 89ο λεπτό με τον Μπαρμπόσα, και στις καθυστερήσεις αποβλήθηκε ο αμυντικός των «Κυανόλευκων», Ηρακλής. Κατά τη διάρκεια του αγώνα υπήρχε ένταση μεταξύ των οπαδών των δύο ομάδων, και μετά τη λήξη, χούλιγκαν των «Κιτρινόμαυρων» με άγριες διαθέσεις, κατευθύνθηκαν προς την εξέδρα που κάθονταν Απολλωνιστές και τους επιτέθηκαν, ελλείψει παρουσίας της Αστυνομίας.

Ο Απόλλων, παρά τις νίκες του στα δύο τελευταία παιχνίδια (0-1 στη Θεσσαλονίκη με τον Ηρακλή, με σκόρερ τον Ανγκούλο, και 2-0 με την Παναχαϊκή στη Ριζούπολη, με σκόρερ τον Άρσιτς και τον Ανγκούλο), δεν κατάφερε να βγει πρώτος ή δεύτερος στα πλέι-οφ , ώστε να πάρει την άνοδο για τη μεγάλη κατηγορία. Αυτό μπορούσε να γίνει εξωαγωνιστικά, αφού πέρα από τις ομάδες που είχαν αποχωρήσει από το πρωτάθλημα (Νίκη Βόλου, ΟΦΗ) και τους Εργοτέλη και Λεβαδειακό που είχαν υποβιβαστεί βαθμολογικά, η Κέρκυρα που είχε σωθεί αγωνιστικά, αποβλήθηκε από το πρωτάθλημα και τη θέση της μπορούσε να πάρει ο τρίτος της Football League, δηλαδή ο Απόλλων. Ωστόσο η διοργανώτρια αρχή αποφάσισε να κρατήσει τον Λεβαδειακό στην κατηγορία, και έτσι ο Απόλλων χρειάστηκε να παραμείνει άλλες δύο σεζόν στη Β’ Εθνική, μέχρι τελικά να ανέβει, το 2017.

Ξεχωριστή αναφορά αξίζει να γίνει στην πορεία του Απόλλωνα στο Κύπελλο Ελλάδας εκείνης της περιόδου. Η «Ελαφρά Ταξιαρχία» ξεκίνησε από τον πρώτο γύρο, αποκλείοντας την Καλλιθέα σε διπλούς αγώνες (1-1 στο «Ελ Πάσο» και 1-2 στη Ριζούπολη). Εν συνεχεία, βρέθηκε στον 6ο όμιλο, μαζί με δύο ομάδες της SuperLeague(Εργοτέλη και Βέροια) και την Ερμιονίδα. Αφού απέσπασε ισοπαλία με 2-2 εντός έδρας απέναντι στους Κρητικούς και νίκησε την Ερμιονίδα στο Κρανίδι με 0-1, στον Απόλλωνα αρκούσε ένα «Χ» με τη Βέροια στην Ημαθία για να προκριθεί στη φάση των νοκ-άουτ. Το 1-1 έστειλε τους «Κυανόλευκους» στη φάση των 16, όπου κληρώθηκαν με τον Λεβαδειακό. Παρότι αρκέστηκαν στην ισοπαλία (1-1) στην Αθήνα, «ισοπέδωσαν» την ομάδα της Λιβαδειάς στην έδρα της με 1-4, και συνέχισαν την πορεία τους στη διοργάνωση. Αντίπαλος στα προημιτελικά, τα Χανιά. Αφού οι δύο ομάδες έφεραν ισοπαλία με 1-1 στην Κρήτη, ο Απόλλων απέδειξε την ανωτερότητά του στη ρεβάνς της Ριζούπολης, παίρνοντας τη νίκη με 3-1. Στους ημιτελικούς, όντας μία ανάσα από τον τελικό του θεσμού, ο Απόλλων έπεσε πάνω στον Ολυμπιακό. Αν και οι Πειραιώτες πήραν εύκολη νίκη με 0-3 στην έδρα ου Απόλλωνα, η «Ελαφρά Ταξιαρχία» πραγματοποίησε αξιόλογη εμφάνιση στον επαναληπτικό, αποσπώντας την ισοπαλία (1-1) απέναντι στον μετέπειτα πρωταθλητή και κυπελλούχο Ελλάδας.